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¿Cómo fue el intercambio de Lourdes Gurriel Jr a los D’Backs? ¿Cuál es su proyección para 2023?

Los Diamondbacks y los Blue Jays se combinaron en uno de los intercambios más grandes del invierno en diciembre, aunque a pesar de toda la atención que recibió el acuerdo, (comprensiblemente) se enfocó mucho más en la participación de Daulton Varsho y Gabriel Moreno que en el hecho de que Lourdes Gurriel Jr. ahora se dirigía a Arizona. Varsho es un jugador joven muy prometedor y ya es un gran defensor, mientras que Moreno es posiblemente el mejor prospecto del béisbol; con todo este potencial futuro en mente, no es necesariamente sorprendente que Gurriel haya sido una ocurrencia tardía.

No fue hace tanto tiempo que Gurriel jr era un joven talento codiciado, cuando salió de Cuba en 2016 y firmó un contrato de $ 22 millones por siete años con Toronto más tarde ese año. Hizo su debut en la MLB en abril de 2018 a los 24 años y desde entonces ha forjado una sólida carrera durante cinco temporadas en el Big Show, pero de alguna manera, Lourdes se ha visto obstaculizado por esas altas expectativas iniciales.

Aunque Gurriel ha sido mucho mejor que muchos prospectos (tanto internacionales como del draft nacional) a lo largo de los años que generaron mucha más publicidad, tener «solo» una carrera sólida hasta la fecha quizás haya sido un poco decepcionante considerando lo bien que lució Gurriel Jr cuando ha estado en plena forma.

Su línea ofensiva de .285/.329/.468 (AVE/OBP/SLU) y 68 jonrones en 1864 apariciones en el plato de la MLB en su carrera se traduce en un 115 wRC+, muy por encima del promedio de la liga. Constantemente ha entregado buenos (y en 2020, élite) índices de pelotas contundentes, y sus índices de bateo fueron igualmente bastante consistentes antes de caer en picado en 2022. Si bien Gurriel no toma muchas bases por bolas, sus promedios de ponches y hits han mejorado constantemente durante las últimas cuatro temporadas, con Gurriel encabezando el listado de 78 de todos los bateadores en K% y en la lista de 71 en tasa de olfato el año pasado.

Sin embargo, con todo esto en mente, Gurriel ha acumulado solo 6.2 fWAR en sus 468 juegos de Grandes Ligas. En aras de la comparación, Varsho tiene 7.1 fWAR en 283 juegos y 1022 PA, con 4.6 fWAR solo en la temporada 2022. La defensa representa gran parte de la ventaja de Varsho, ya que Gurriel ha sido aproximadamente un jardinero izquierdo promedio desde el comienzo de la temporada 2019, cuando se tienen en cuenta todas las métricas defensivas públicas. A las carreras defensivas salvadas (+4) les gusta el trabajo de campo de Gurriel, mientras que UZR/150 (-2.7) y especialmente las salidas por encima del promedio (-16) han quedado mucho menos impresionados. Sin embargo, vale la pena señalar que Gurriel fue finalista del Guante de Oro del jardín izquierdo de la Liga Americana tanto en 2020 como en 2021, desafiando un poco las críticas mixtas de las métricas.

El trabajo con el guante ha sido un elemento de la carrera de Grandes Ligas de Gurriel Jr desde el principio, ya que los Azulejos inicialmente esperaban que pudiera ser un prospecto de campocorto o al menos un segunda base, pero tuvo problemas como jugador de cuadro. Afortunadamente tanto para Gurriel como para los Azulejos, un cambio de posición al jardín izquierdo le permitió establecerse como defensor y en el plato, aunque limitó el valor general de Gurriel a largo plazo. A medida que se acerca a su temporada de 29 años, Gurriel solo tiene una utilidad defensiva moderada como jardinero izquierdo aceptable y como primera base de medio tiempo, aunque la sólida fuerza de su brazo sugiere que podría ser una opción en el jardín derecho (una posición que nunca jugó en las mayores).

Mirando las estadísticas de bateo de Gurriel, sus buenos números generales suavizan muchas rachas en el plato. El jardinero es propenso a tramos extremos de calor y frío, y las lesiones a veces influyen en esa variación. Solo en 2022, Gurriel tuvo un OPS de .601 en sus primeras 154 apariciones en el plato, luego registró un OPS de .901 en su siguiente PA de 241, luego cayó a un OPS de .554 en su PA final de 98 antes de una lesión en el tendón de la corva que terminó prematuramente con su temporada a principios de septiembre.

Si bien esa montaña rusa de una temporada se igualó a 114 wRC+ en 493 PA, la repentina falta de poder de Gurriel fue una preocupación, ya que su total de .108 de poder aislado estaba muy por debajo del .209 ISO que había registrado anteriormente durante su carrera. Nuevamente, las lesiones podrían haber sido una razón, ya que Gurriel lidió con un problema en la muñeca durante la temporada que eventualmente requirió cirugía en octubre, y se espera que esté listo para su primer entrenamiento de primavera con los D’Backs.

Todo se suma a una carrera que ha sido inconsistente, pero algo predeciblemente inconsistente al mismo tiempo. Los Diamondbacks tienen una expectativa razonable de lo que un Gurriel saludable puede ofrecer como base, con la esperanza de que su techo pueda llegar más alto en un nuevo entorno. Gurriel también podría beneficiarse hasta cierto punto si los D’Back usan a sus jardineros zurdos (es decir, Alek Thomas, Jake McCarthy, Dominic Fletcher) para protegerse contra los lanzadores diestros, aunque las divisiones de la carrera de Gurriel son bastante uniformes, o sea, batea cadí lo mismo contra lanzadores zurdos o derechos.

Este 2023 es la última temporada del contrato inicial de siete años de Gurriel, y una cláusula en el acuerdo lo hace automáticamente elegible para la agencia libre el próximo invierno, aunque a Gurriel le faltarán seis años de servicio en la MLB. El jardinero cumplirá 30 años el Día Inaugural de 2024, por lo que aún puede ofrecer algunos años excelentes a un equipo interesante en el mercado abierto, pero mucho dependerá de cómo se desempeñe Gurriel esta temporada en Arizona.

Algunos fanáticos de Toronto se sorprendieron de que los Azulejos tuvieran que incluir tanto a Moreno como a Gurriel para alejar a Varsho de los D’Backs, pero eso podría reflejar el valor comercial relativamente modesto que tenía Gurriel en la liga, incluso para un jugador que debía solo $ 5.4MM en 2023. Incluso desde la perspectiva de los Diamondbacks, mientras que la inclusión de Gurriel fue un factor para finalmente lograr que el intercambio llegara a feliz termino, el superávit de jardines que aún existe dentro de la organización significa que Arizona probablemente vea a Gurriel como un alquiler de un año. Si los D’Back vuelven a estar fuera de competencia antes de la fecha límite de intercambio, Gurriel podría ser un candidato principal para ser enviado a otro lugar.

Si Gurriel iguala solo sus números de 2021-22, un contrato de agente libre de dos años podría ser su máximo, y muchos equipos podrían no estar dispuestos a ir más allá de un año garantizado. Como hemos visto en esta temporada baja, los equipos están dispuestos a pagar mucho por las superestrellas, o pagar mucho (ya sea en dólares de agentes libres o a cambio de cambios) por jugadores más jóvenes con potencial para destacarse. Los clubes están menos dispuestos a abrir sus billeteras por una producción sólida «solo», lo que deja a Gurriel en peligro de verse presionado en el mercado a menos que tenga una temporada de plataforma de calidad.

Gurriel podría señalar a su hermano mayor, Yuli, como un ejemplo de cómo la producción posterior se da en la familia. Sin embargo, el joven Gurriel probablemente necesitará mantenerse saludable y (quizás significativamente) superar su producción anterior en Toronto para capitalizar realmente su próximo viaje al mercado abierto.

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